I genitori di James sono proprietari di una locanda chiamata 'Ammiraglio Benbow' e situata nella cittadina di Black Hill Cove, a Sud-Ovest dell'Inghilterra. Non distante da Bristol e affacciata sul mare, la locanda è presto frequentata da molti lupi di mare e personaggi affascinanti. «E così, nell'anno di grazia 17... do inizio a questa mia fatica e torno indietro nel tempo, quando mio padre era proprietario della locanda 'Ammiraglio Benbow' e un giorno un vecchio lupo di mare venne ad abitare da noi. Ricordo ancora in tutti i particolari il suo arrivo alla locanda; era un uomo alto e robusto, con la pelle abbronzata, un codino incatramato che gli dondolava sulla logora giacca blu, le mani grosse e ruvide e una cicatrice livida che gli solcava una guancia, a ricordo forse di una sciabolata.»